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Armadillos

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Cortesía de iStockphoto / Thinkstock
¡Vimos un armadillo como este con sus bebés en la granja este fin de semana!

¡Quiero contarte algo emocionante que nos pasó este fin de semana! Era el crepúsculo del sábado por la noche y mamá estaba sentada con Uzzi y conmigo, disfrutando del frescor de la noche. Todos estábamos desconcertados cuando mamá dijo: "¿Qué es eso?" Oímos un suave resoplido, como el resoplido de un cerdito, y luego por la esquina del establo apareció un armadillo. Nos quedamos muy quietos y ella vino. Detrás de ella había cuatro pequeños armadillos como ella, pero de aspecto más suave y de color rosado. Los armadillos se movieron en diagonal a través de nuestro corral y salieron por el otro lado. ¡Fue genial!

Más tarde, Uzzi y yo entramos sigilosamente a la casa y encendimos la computadora. Queríamos saber más sobre los armadillos. Eso es lo que aprendimos.

Los armadillos son animales del Nuevo Mundo que se originaron en América del Sur. El antepasado más antiguo de los armadillos de hoy vivió hace unos 60 millones de años y era tan grande como un rinoceronte. Algunos armadillos extintos eran tan grandes que los primeros nativos sudamericanos usaban sus caparazones de 10 pies (ese es su caparazón exterior duro) como tumbas o techos en sus hogares.

Todavía hay 20 especies de armadillos en América del Norte, del Sur y Central, pero solo una en Estados Unidos: el armadillo de nueve bandas. Los armadillos de nueve bandas llegaron aquí hace relativamente poco tiempo, hace unos 150 años, cuando viajaban al norte de México. Ahora han poblado los estados centro-sur y sureste, y todavía están en movimiento. Puede encontrarlos tan al norte como el sur de Carolina del Norte, Tennessee, Illinois e Indiana. También viven a lo largo de la costa del Pacífico.

Los armadillos adultos son del tamaño de una zarigüeya o un gato doméstico grande. Armadillo significa "pequeño acorazado" en español y los aztecas los llamaban ayotochtli, que significa "conejo-tortuga". Sus caparazones son flexibles y están hechos de placas óseas fuertes llamadas escudos, recubiertos por una piel córnea. Sus colas, la parte superior de sus cabezas y los bordes exteriores de sus piernas también están blindados, pero sus orejas están desnudas y sus vientres están cubiertos de piel suave y peluda. Los bebés tienen armadura, pero es suave cuando nacen y se endurece gradualmente a medida que crecen.

A los armadillos les gusta vivir solos, excepto cuando las mamás tienen bebés cargados. Tanto los armadillos niño como niña usan sus fuertes garras para cavar de una a 10 madrigueras de aproximadamente 7 u 8 pulgadas de diámetro y hasta 15 pies de largo, donde descansan durante el día. Luego salen por la noche, tarde en la noche y temprano en la mañana.

Los armadillos se aparean en junio o julio y la mujer queda embarazada, pero el óvulo no se mueve hacia el útero durante varios meses, por lo que los bebés no nacerán cuando hace frío. Durante aproximadamente tres o cuatro meses después de eso, el óvulo se desarrolla y se divide en cuatro embriones idénticos con una composición genética idéntica, por lo que los bebés resultantes, llamados kits, son verdaderos clones.

Los armadillos comen principalmente insectos y sus larvas. Sus alimentos favoritos son las hormigas, los escarabajos y las termitas, pero también aman las lombrices, las cucarachas y las avispas amarillas. También son uno de los pocos animales que comen hormigas de fuego (¡ay!), A muchas personas les gusta tenerlas cerca.

Los armadillos no pueden ver bien, pero lo compensan en su sentido del oído. Aunque son corredores rápidos, ágiles y buenos nadadores, no son presumidos y generalmente se mueven lenta y metódicamente de una manera errante. Incluso pueden contener la respiración y caminar bajo el agua a través de pequeños arroyos.

Algo aterrador es que algunos armadillos de nueve bandas tienen lepra pero no tienen síntomas externos y mueren cuando la enfermedad daña sus órganos internos y los mata. Según la Extensión IFAS de la Universidad de Florida, entre el 0,5 y el 10 por ciento de los armadillos que viven en México, Texas, Luisiana y Misisipi tienen lepra. Las cuentas varían, pero la mayoría de las fuentes dicen que los humanos no contraen lepra por los armadillos, pero es mejor no manejarlos, por si acaso.

Durante la Gran Depresión, la gente comía armadillos y lo llamaba "cerdo del pobre" o "cerdo Hoover". Son un manjar favorito en algunas partes de América del Sur, donde sus conchas vacías a veces se usan para hacer un instrumento parecido a un laúd llamado charango.

Quizás lo más extraño de los armadillos es que cuando se asustan, saltan de 3 a 4 pies hacia arriba en el aire. Es lindo de ver, pero malo para los armadillos que cruzan las carreteras; cuando llega un vehículo, saltan y mueren.

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